Te explicamos qué es el sistema endocrino y sus principales funciones. Además, las glándulas que lo componen y las posibles enfermedades.

sistema endocrino
El sistema endocrino genera y distribuye hormonas en el torrente sanguíneo.

¿Qué es el sistema endocrino?

Esto se llama sistema endocrino o sistema de glándulas de secreción internas a todos los tejidos y órganos del cuerpo humano (y otros animales superiores) responsables de la producción y distribución a través del torrente sanguíneo de sustancias destinadas a regular ciertas funciones del cuerpo, conocidas como hormonas.

Al igual que el sistema nervioso, el sistema endocrino funciona sobre la base de impulsos remotos, pero en lugar de ser nervioso (eléctrico), son de tipo químico. Estas señales químicas son las hormonas encargadas de activar, regular o inhibir ciertas acciones y procesos del organismo, como el crecimiento, la producción de tejidos, el metabolismo o el desarrollo y funcionamiento de los órganos reproductivos, entre otros.

Este sistema hormonal se compone de órganos internos conocidos como glándulas u órganos endocrinos, que generan sus hormonas y sustancias y las liberan en el cuerpo, ya sea localmente (como las glándulas de la piel) o internamente (a través del sistema sanguíneo). Esto incluye órganos como el timo o el páncreas, o estructuras más pequeñas como la glándula pituitaria ubicada en el cerebro.

además este sistema está relacionado con el nerviosismo y digestivo, entre otros, constituyendo así una compleja red de respuesta del organismo, que, por ejemplo, ante situaciones estresantes, eróticas o de reposo, genera diversas hormonas para fortalecer las capacidades del cuerpo humano.

Ver también: sistema digestivo

Función del sistema endocrino

sistema endocrino
La glándula pituitaria secreta hormonas para regular la homeostasis.

Como se indicó anteriormente, la función primaria de este sistema es la regulación de procesos bioquímicos complejos del cuerpo, ya sea frente a un estímulo externo específico, o simplemente en el contexto de la vida. Esto afecta, por ejemplo, al crecimiento, el desarrollo y el comportamiento sexual, la digestión, el sueño y otras áreas de vital importancia.

En general, las hormonas liberadas por el sistema endocrino pueden tener funciones del siguiente tipo:

  • estimulantes. Activan o comienzan ciclos bioquímicos, o estimulan ciertos comportamientos en los tejidos del cuerpo. Por ejemplo, la hormona prolactina induce la producción de leche en los senos.
  • Inhibidores. Juegan el papel opuesto: inhiben, detienen, disminuyen la producción de una sustancia en particular o el comportamiento del tejido corporal. Por ejemplo: la hormona somatostatina inhibe la producción de más hormonas de crecimiento en el cuerpo, deteniendo así el crecimiento del cuerpo.
  • Antagonistas. Regulan un proceso corporal sobre la base de estimularlo o inhibirlo, o producir efectos opuestos pero simultáneos. Por ejemplo, las hormonas insulina y glucagón regulan el metabolismo del azúcar, al tiempo que aumentan o disminuyen sus niveles.
  • Sinérgicos. A veces la presencia común de dos hormonas aumenta el efecto de la primera, es decir, se fortalecen entre sí para lograr efectos más intensos. Por ejemplo: hormonas HGH y T3/T4 producido por la glándula tiroides.
  • De los trópicos. Permiten la modificación o el control de otros tejidos endocrinos, sirviendo como un mensajero químico en el cuerpo. Por ejemplo: la hormona gonadotropina desencadena la ovulación en las mujeres y la espermatogénesis en los hombres, cuando están listos para comenzar a reproducirse.

Glándulas del sistema endocrino

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Las glándulas suprarrenales regulan las respuestas al estrés.

El sistema endocrino se compone de muchas glándulas y órganos endocrinos. Los principales son los siguientes:

  • glándula pineal. Además llamado epífisis o conarium, se encuentra en la base del cerebro junto a la inserción de la médula espinal y es común a todos los vertebrados. Produce hormonas cargadas con el sueño y los ritmos circadianos.
  • glándula pituitaria. También conocida como la glándula pituitaria, se ocupa de la segregación de las hormonas necesarias para regular la homeostasis, incluidas las hormonas tropicales que regulan otros tejidos endocrinos. Se encuentra en la base del cráneo, en una silla ósea del hueso esfenoidal.
  • glándula tiroides. Situado justo debajo de la tuerca de Adán, en la garganta y en la tráquea, se encarga de regular el metabolismo y matizar la sensibilidad del cuerpo a otras hormonas.
  • Glándulas suprarrenales. Piramidalmente, se encuentra en los riñones y se encarga de regular las respuestas al estrés, secretando hormonas como el cortisol y la adrenalina, que preparan físicamente al cuerpo para una situación peligrosa.
  • Timo. Es un órgano linfoide (del sistema inmune) situado en el torso, mirando hacia el corazón y detrás del esternón.
  • El páncreas. Un órgano más grande, situado en el abdomen, secreta enzimas digestivas para contribuir a la absorción de nutrientes, así como hormonas que regulan el metabolismo de los azúcares (insulina y glucagón).
  • Glándulas sexuales. Los ovarios y los testículos, respectivamente para mujeres y hombres, son los órganos donde se generan las células reproductivas y las hormonas que se preparan para la maduración sexual durante la pubertad.
  • Glándulas externas. Los ubicados en la piel son los encargados de lubricarlo y mantenerlo fresco, vertiendo hormonas que juegan un papel social y protector de la epidermis.

Enfermedades del sistema endocrino

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El hipertiroidismo ocurre cuando las tiroides aceleran demasiado el metabolismo.

El sistema endocrino puede sufrir de diferentes trastornos que conducen a un mal funcionamiento. Por lo general, consisten en la sobreproducción o subproducción de hormonas. Estos son algunos ejemplos:

  • diabetes mellitus. Una enfermedad que consiste en la subproducción de insulina (o producción de hormonas de baja calidad) que es incapaz de regular los niveles de azúcar en la sangre.
  • hipertiroidismo. La tiroides produce demasiadas hormonas y acelera demasiado el metabolismo.
  • hipotiroidismo. La tiroides secreta muy pocas hormonas y silencia el metabolismo.
  • Enfermedad aplastante. Las glándulas suprarrenales secretan un peligroso exceso de hormonas.