Explicamos qué es la presión atmosférica, por qué varía y cómo se descubrió. Además, cómo se mide y qué unidades se utilizan.

presión atmosférica
La presión atmosférica es equivalente al peso de una columna de aire.

¿Qué es la presión atmosférica?

Presión atmosférica o barométrica es la fuerza ejercida por todos los gases mezclados que constituyen la atmósfera, en la superficie de la tierra y los elementos en ella. Esta fuerza se da por unidad de área, es decir, equivalente al peso de la columna de aire que se extiende desde un punto de la superficie de la Tierra hasta los límites superiores de la atmósfera.

La presión atmosférica y sus variaciones a lo largo de un período de tiempo son un dato estándar en el estudio del clima atmosférico. Sin embargo, el aire varía en densidad a medida que se aleja del suelo y se ve afectado adicionalmente por la temperatura, por lo que generalmente no es fácil calcular la presión atmosférica de un punto dado con un alto margen de certeza.

En la antigüedad, la única idea de la presión atmosférica era desconocida, y sus efectos diarios, como la limitación práctica del aumento de ciertos materiales, se entendían como evidencia de la horror vacus, es decir, el «terror en el vacío» manifestado por la naturaleza, ya que se pensaba que el aire carecía de peso y se elevaba por sí solo.

Este fue el caso hasta que, en 1643, el peso del aire fue descubierto por el físico italiano Evangelista Torricelli (1608-1647), a través de los primeros experimentos que llevaron a la creación del barómetro. Su experimento más famoso fue comparar el comportamiento del mercurio y el agua cuando se introducen en un tubo curvo al final, conocido hoy como el tubo de Torricelli.

Sus experimentos sirvieron al polímata francés Blaise Pascal (1623-1662), para medir el peso del aire atmosférico en diferentes ubicaciones geográficas y a diferentes altitudes, como la cumbre del volcán Puy-de-Dôme en el sur de Francia. Pero no fue hasta 1654, gracias a los experimentos con los hemisferios de Magburgo del físico alemán Otto von Guericke (1602-1686), que se demostró públicamente la existencia de presión atmosférica.

Vea también: Presión

Unidades de presión atmosférica

La presión atmosférica es principalmente una forma de presión, de modo que se mide en el Sistema Internacional de Unidades (SI) en Pascales (Pa), una unidad que rinde homenaje al físico francés y se entiende como la presión ejercida por una fuerza de 1 newton (N) sobre un área de 1 metro cuadrado (m2) normal a él, es decir: Pa - kg/m.s2.

Sin embargo, para medir la presión atmosférica, Es común utilizar otros tipos de unidades, como atmósferas (atm), barras (b), milibares (mb) o milímetros de mercurio (mmHg). Cada uno merece una explicación separada:

  • 1 atmósfera es la presión ejercida por el aire para equilibrar 760 mm de mercurio en condiciones normales por encima de la superficie terrestre, y es equivalente a 101300 Pa.
  • 1 bar (de la palabra griega para "peso": Bárbaros) es equivalente a 0,986923 atm y, por lo tanto, a 100.000 Pa.
  • 1 milibar es equivalente a 1000 bar, y por lo tanto a 100 Pa y 0.0010197 atm.
  • 1 milímetro de mercurio es equivalente a la presión necesaria para aumentar la altura en un milímetro de mercurio dentro de un tubo de Torricelli. Equivale a 133,3 Pa y es una unidad ampliamente utilizada en medicina.

¿Cómo se mide la presión atmosférica?

barómetro de presión atmosférica medido
El barómetro mide en baros la presión que el aire ejerce sobre el líquido que contiene.

Para medir la presión atmosférica de un lugar determinado, necesitamos un dispositivo llamado barómetro. Su principio fundamental, que reproduce los experimentos de Torricelli en el siglo XVII, consiste en una columna de líquido (generalmente mercurio) introducida en un tubo cuya parte superior está cerrada.

así el peso del aire en la atmósfera ejerce más o menos fuerza sobre el líquido, obligándole a rester dentro del tubo hasta cierto punto, equivalente a la fuerza en sí recibida.

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Referencias: