Explicamos qué es el níquel, cómo fue su descubrimiento, cómo se obtiene, se utiliza y otras propiedades. Además, alergia al níquel.

elemento metálico de níquel
El níquel es un elemento metálico con número atómico 28.

¿Qué es el níquel?

El níquel es un elemento químico metálico, situado en el grupo 10 de la tabla periódica y representado por el símbolo tampoco. Su número atómico es 28 y forma parte de lo que se denominan «metales de transición», como el zinc, el cadmio o el mercurio.

Junto con el cobre, es uno de los metales más conocidos utilizados por la humanidad a lo largo de su historia. níquel tiene cinco isótopos en la naturaleza, y es el más ligero (58Ni) y también los más abundantes (68%) y dieciocho isótopos radiactivos, incluyendo 59Tampoco es el que tiene el período más largo de semi-desintegración (76.000 años). El período de semi-decaimiento es el tiempo requerido para la desintegración de la mitad de una muestra de núcleos radiactivos.

Su nombre vuelve a la palabra alemana Kupfernickel (cuyos orígenes se debaten), que significa «falso cobre». Algunas explicaciones lo atribuyen al apodo que los mineros le dieron al diablo («viejo Nick» o Nikolaus), porque suponían que el níquel, similar en apariencia al cobre, era una forma de engaño de los codiciosos.

Vea también: Acoplamiento del metal

Descubrimiento del níquel

niquel metal piezas descubiertas
El níquel se ha utilizado desde la antigüedad, tanto en oriente como en occidente.

níquel era conocido por la humanidad desde el siglo IV a. C. C. Se sabe que su descubrimiento fue simultáneo con el del cobre, ya que es común encontrarlo en minerales donde abunda este último metal.

Como qué fue utilizado en la antigua Mesopotamia (Siria) donde había bronces de más del 2% de níquel. Muchos manuscritos chinos antiguos sugieren que el "cobre blanco" utilizado en el Este entre 1700 y 1400 a. C. era en realidad sólo níquel.

Importancia del níquel

El níquel ha sido despreciado durante mucho tiempo, apodado "cobre falso" y mantenido por un metal inútil o no valorable. Hoy, eso ha cambiado. Aunque ciertamente no es un metal precioso, es uno de los más demandados en la industria para la fabricación de piezas y como material para aleaciones de hierro, plata y otros metales.

Además, es fundamental para el metabolismo microbiano, ya que el 87% de las hidrogenasas, enzimas dedicadas a la oxidación del hidrógeno en los microbios, contienen altos porcentajes de níquel como componente activo.

Obtención de níquel

Minería de Nueva Caledonia
La economía de Nueva Caledonia se basa principalmente en la explotación del níquel.

El níquel es el segundo metal más abundante en la Tierra (el hierro es el primero). De hecho, el núcleo de nuestro planeta tiene niveles muy puros de ambos metales.

A menudo se encuentra en el interior de algunos meteoritos, aleados con hierro y formando los minerales kamacita y taenita. Además, en combinación con otros metales, se pueden encontrar en los minerales garnierita, millerita, pentlandita, níquel y pirrotita.

Las principales minas de níquel del mundo se encuentran en Canadá, Cuba y Rusia, países que satisfacen el 70% de la demanda mundial de este metal. Otros productores importantes son Bolivia, Colombia, Nueva Caledonia y la República Dominicana.

Propiedades del níquel

níquel tiene un color blanco amarillento típico, susceptible de ser confundida con el cobre (como oscaba en el pasado). Muchas de sus propiedades son similares a las del hierro, un metal con el que comparte una enorme densidad, así como con el osmio y el iridio.

Es un buen conductor de electricidad y calor, ferromagnético a temperatura ambiente. Al ser extremadamente dúctil y maleable, está laminado, pulido y forjado con extrema facilidad.

Su estado de oxidación habitual es +2, aunque'también se ha observado en otros estados (0, +1 y +3), y es generalmente resistente a la corrosión, sin sufrir el llamado efecto "gallego". Al mismo tiempo, es cancerígeno y altamente tóxico.

Usos del níquel

nic metalurgia utiliza aleaciones de acero inoxidable
El níquel es ampliamente utilizado para formar aleaciones, como el acero inoxidable.

El níquel es ampliamente utilizado en metalurgia, aleaciones de hierro, plata y otros metales, que protege contra la corrosión. Acero inoxidable, entre otras superaleaciones, como cobre-níquel ("monel"), níquel-titanio ("nitinol-55"), níquel-hierro ("mu-metal") y alnico (aleación aluminio-níquel-cobalto) cuyos imanes se fabrican.

También es ampliamente utilizado en la fabricación de monedas, y es tan común que en los Estados Unidos, el término níquel para designar la moneda más pequeña y débil.

También se utiliza en la relojería y, en joyería, es un componente de lo que se llama "oro blanco". Sin embargo, no se recomienda el uso de tapas de níquel dado el alto nivel de toxicidad del metal. Forma parte de la fabricación de baterías recargables. Además, es un catalizador común en diferentes reacciones químicas.

Alergia al níquel

níquel es un metal tóxico y cancerígeno, en particular sus vapores y sulfato de níquel, así como el carbonilo de níquel (Ni(CO)4), un gas común pero extremadamente tóxico. Del mismo modo, muchas personas sensibles al níquel se encuentran en un estado de pureza, capaces de manifestar alergias al contacto.

Por esta razón, los niveles de este metal presentes en objetos destinados a entrar en contacto con la piel humana están generalmente regulados a nivel nacional e internacional. Considerado como 0,05 mg/cm3 como el nivel máximo de níquel al que una persona puede estar expuesta durante ocho horas al día y cuarenta horas a la semana sin sufrir graves riesgos para su salud.

Referencias: