Te explicamos qué es una nebulosa, qué tipos existen y sus características. También, qué es la Nebulosa de Orión.

nebulosa de hélice planetaria
«Hélice» es una nebulosa planetaria descubierta en 1824.

¿Qué es una nebulosa?

Nebulosas son concentraciones de gas y polvo estelar similares a las de una nube, de colores brillantes. Son importantes para el universo porque algunos de ellos forman estrellas (como resultado de la condensación y agregación de materia). En otros casos, contienen sólo los restos de estrellas extintas.

Las nebulosas se pueden encontrar en cualquier parte del espacio interestelar. En nuestra galaxia (la Vía Láctea), las nebulosas están a grandes distancias de la Tierra, que se miden en años luz.

Sin embargo, es posible tener imágenes detalladas que gozan de su majestuosidad, gracias a los científicos que operan con instrumentos complejos y sensibles, como el telescopio espacial Hubble.

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  1. Tipo de nebulosas

Las nebulosas tienen diferentes formas y tamaños y se dividen en cuatro tipos:

  • Las nebulosas de reflexión. Estas son las que reflejan la luz de las estrellas vecinas (estrellas que no emiten suficiente radiación). Presentan colores en tonos azulados debido a la forma en que la luz es dispersada por las partículas de polvo de la nebulosa. Por ejemplo, la nebulosa "Pléyades" (o también llamada "siete hermanas").
  • Nebulosas de emisión. Son los más comunes, aquellos que emiten su propia luz debido a la alteración de átomos de hidrógeno que reciben radiación ultravioleta de las estrellas. Por ejemplo, la nebulosa "Omega".
  • Nebulosas de absorción. También llamadas "nebulosas oscuras", no son directamente visibles. Estos son los que no emiten luz y ocultan las estrellas que contienen. El primer astrónomo en descubrir tales nebulosas fue el alemán William Herschel. Por ejemplo, la nebulosa "cabeza de caballo".
  • Nebulosas planetarias. Estos son los que emiten luz de las estrellas que contienen, después de que expulsan sus capas externas de gas (su última etapa de la vida). Este tipo de nebulosa tiene forma de anillo o de burbuja. Por ejemplo, la nebulosa "Hélice".

Características de las nebulosas

Nebulosas están compuestos de gases (predominan el hidrógeno y el helio) y polvo. Alcanzan un diámetro de cientos de años luz de longitud. Se forman con la explosión de supernovas, es decir, son la consecuencia de la última etapa de la vida de las estrellas.

Cuando una estrella ya no tiene combustible para quemar (los gases), su núcleo comienza a colapsar bajo su propio peso, lo que resulta en una brutal expulsión de la capa externa que se extiende hacia el espacio, dando lugar a varias y sorprendentes formas: nebulosas.

Como qué el destino del Sol es convertirse en una nebulosa de tipo "planetario" y terminar sus días como una "enana blanca". En unos cinco mil millones de años, el Sol agotará su reserva de hidrógeno y se convertirá en una estrella roja gigante, que se extenderá más allá de la órbita de la Tierra.

Cientos de millones de años después, emanará la mitad de su masa al espacio, de modo que se verá (desde sistemas estelares distantes) como una gran nebulosa planetaria, donde una vez existió el sistema solar.

Otra característica muy significativa e interesante es que algunas nebulosas pueden dar lugar a estrellas y sistemas planetarios. Las estrellas se forman a partir del gas y el polvo que se encuentran en algunas nebulosas, como los "pilares de la creación" y la "nebulosa del águila".

Allí, el gas y el polvo se acumulan debido a su propio efecto gravitatorio (es decir, las nebulosas realizan un proceso en el que se encogen). La fragmentación de la materia ocurre en pequeños grupos y cada uno de ellos puede calentarse hasta que una reacción nuclear se convierte en una nueva estrella.

El resto de la materia que no logra convertirse en una estrella forma parte del material que dará a luzel medio ambiente a un planeta u otros objetos en el sistema solar.

Además de las nebulosas, existen grupos de estrellas antiguas (entre las más antiguas del universo) llamadas "cúmulos globulares", que orbitan alrededor del núcleo galáctico (el centro de rotación de nuestra galaxia).

Estos cúmulos son atraídos entre sí por la fuerza de la gravedad, de modo que forman regiones esféricas. De ahí el origen de su nombre, del latín glóbulo que significa "esfera pequeña". Es por eso que podemos encontrar estrellas o grupos de estrellas entre nebulosas o en diferentes espacios de galaxias.

Nebulosa de Orión

nebulosa de orión
La nebulosa de Orión también se llama Messier 42 o M42.

La Nebulosa de Orión, también conocida como Messier 42 o M42, es una de las más brillantes y se puede observar en el cielo nocturno (aunque está a unos mil cuatrocientos años luz de la Tierra). Fue descubierta por el francés Nicholas Peiresc en 1610..

Situado al sur del Cinturón de Orión y consiste en cientos de estrellas recién nacidas y un grupo de estrellas jóvenes, llamadas Trapecio, que tienen unos dos millones de años de antigüedad.

Su aspecto tiene colores variados: rojizo (consecuencia de la radiación de la emisión electromagnética de hidrógeno), azulado con tonos púrpuras (consecuencia de la reflexión de las estrellas de tipo espectral que se encuentran en el centro de la nebulosa) y verdoso (consecuencia de la transición de electrones sobre los átomos de oxígeno).

También en: Nebulosa de Orión

Referencias: