Explicamos todo sobre el planeta Júpiter, su estructura, atmósfera, satélites y otras características. También, cómo se exploró.

Júpiter
Júpiter está a 750 millones de kilómetros del Sol.

¿Qué es Júpiter?

Júpiter es el planeta más grande del sistema solar, situado quinto en relación con el Sol, a unos 750 millones de kilómetros de distancia. Se compone de gases, principalmente hidrógeno y helio. Se une al grupo de «planetas exteriores» que son los que pasan por delante del cinturón de asteroides, con Saturno, Urano y Neptuno.

Es el planeta más antiguo del sistema solar, incluso más que el Sol. Su nombre proviene de Zeus (de la mitología griega), que representaba al rey de los dioses, dios del cielo y del trueno. En la mitología romana, Júpiter tenía las mismas cualidades que Zeus, por lo que fue renombrado.

En 1979, la nave espacial Voyager descubrió que Júpiter tiene algunos anillos que son casi imperceptibles (aparentemente formado por un polvo oscuro resultante del choque entre lunas).

Además, se ha confirmado la presencia de 79 lunas que viven con asteroides llamados «asteroides troy» que siguen la órbita de Júpiter debido al campo gravitatorio del planeta.

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Características de Júpiter

Debido a su composición gaseosa, Júpiter no tiene superficie sólida, aunque puede tener un núcleo interno compuesto por materiales rocosos en forma de hielo debido a las temperaturas extremadamente bajas. Tiene un diámetro de 142.800 kilómetros (once veces superior a la de la Tierra) y una densidad de 1,33 gramos por centímetro cúbico. Después del Sol, es el cuerpo celeste más grande del sistema solar.

Júpiter tiene el día más corto de todos los planetas, se necesitan 10 horas en el suelo para hacer el movimiento de rotación, y casi 12 años para dar un movimiento de traslación. Su eje apenas tiene una inclinación de 3º en relación con su trayectoria orbital alrededor del Sol. Esta falta de inclinación (a diferencia del eje de la Tierra) significa que no se genera un cambio estacional tan diferente entre los hemisferios.

Estructura de Júpiter

Júpiter está compuesto por dos de los elementos más ligeros y abundantes del universo (gases hidrógeno y helio), que lo hacen más cercano a una estrella que a un planeta. Tiene una estructura compuesta por bandas de nubes en la dirección de paralelos, donde se generan vientos de hasta 500 kilómetros por hora y tormentas eléctricas severas.

La gran mancha roja de Júpiter es la característica más notoria del planeta y consiste en una tormenta compleja de forma ovalada (el doble del tamaño en relación con la Tierra) que se mueve a contrapeso y ha estado activo durante más de un siglo. Otras nubes superiores estarían formadas por cristales de amoníaco congelados.

En el fondo del planeta, la presión es tan fuerte que los átomos de hidrógeno se rompen liberando sus electrones (que rodeaban el núcleo de cada átomo) y allí quedan los protones (que forman parte del núcleo de cada átomo).

Del nuevo estado de adquisición de hidrógeno surge el nombre de "hidrógeno metálico", cuya principal característica es que actúa como conductor eléctrico, al igual que los materiales líquidos. Con la contracción de la fuerza de gravedad, una fuente libera energía.

Si Júpiter fuera 100 veces más grande, alcanzaría una masa capaz de llevar a cabo reacciones nucleares como las del Sol. Esta es la razón por la que algunos científicos asumen que Júpiter es un viejo sol que se ha extinguido.

Atmósfera de Júpiter

La atmósfera de Júpiter es muy profunda, tanto que envuelve todo el planeta de dentro a fuera. Está compuesto por gases como el hidrógeno (87%), el helio (13%) y, en cantidades menores, metano, vapor de agua y otros compuestos.

Es muy turbulento, frío y contiene varios tipos de nubes. La densidad que presenta sugiere que el interior del planeta debe tener la misma composición que la atmósfera.

Satélites de Júpiter

satélites naturales de Júpiter
Los satélites más grandes de Júpiter fueron descubiertos porr Galileo Galilea en 1610.

Júpiter tiene 79 satélites naturales reconocidos, que se dividen en dos grupos:

  • Satélites galileas. Estos son los cuatro principales que fueron descubiertos por Galilei en 1610 y fueron nombrados según la mitología griega como Io y Europa, los más cercanos al planeta, densos y rocosos, y Ganimedes y Calisto, los más distantes, compuestos de hielo y con una densidad menor.
  • Satélites menores. Estos son los otros 75 que fueron descubiertos a través de las diversas sondas espaciales enviadas a Júpiter y que a su vez se dividen en dos grupos:
    • Satélites de Amaltea. Se trata de 4 pequeñas lunas que giran en órbita interna con los satélites galileas.
    • Satélites irregulares. Muchas lunas orbitan tan lejos del planeta que incluso la fuerza de gravedad del Sol distorsiona el curso de sus órbitas.

En 1610, cuando Galileo Galilei descubrió las primeras lunas de Júpiter a través de su telescopio (el nuevo invento de la época), verificó la existencia de cuerpos celestes muy alejados de la Tierra y mantenidos en órbitas diferentes a las del planeta.

Este descubrimiento terminó con la creencia antigua e incorrecta de la época, de que todos los cuerpos celestes de la Vía Láctea, incluido el Sol, giraban alrededor de la Tierra (en lugar de todos los cuerpos celestes que giraban alrededor de la estrella luminosa).

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Exploración espacial de Júpiter

No hay cohetes lo suficientemente potentes como para lanzar una nave espacial al sistema solar exterior e incluso más allá. Sin embargo, en 1962 los científicos han calculado cómo utilizar a favor de la intensa gravedad de Júpiter y así lanzar desde el planeta Tierra de las naves que continúan su viaje a zonas muy remotas.

Desde entonces, las sondas espaciales han viajado más lejos de lo esperado. Diez naves espaciales visitaron Júpiter a lo largo de los años: siete de ellos sobrevolaron el planeta de cerca, otros dos permanecieron en su órbita durante algún tiempo.

El más reciente, Juno, llegó más cerca de la superficie de Júpiter en 2016. Fue el primero en permitir un estudio sobre el interior del planeta cubierto de nubes.

Pioneer 10 fue la primera nave espacial en volar cerca de Júpiter y la misión Galileo de la NASA fue la primera en órbita alrededor del planeta, proporcionando información sobre la atmósfera y las nubes de tormenta. A su vez, las misiones Cassini y New Horizons hicieron posible estudiar Júpiter mientras se dirigían hacia sus objetivos principales: Saturno (Cassini) y Plutón (New Horizons).

Júpiter es un planeta gaseoso y no tiene superficie tangible, sino que consiste en vórtices de gases y líquidos. Es por eso que las sondas espaciales no tienen terreno donde puedan aterrizar y, simplemente volando sobre la superficie del planeta, pueden arruinarse, derretirse o desaparecer, debido a las altas presiones y temperaturas que emanan de Júpiter.

actualmente Se están preparando dos nuevas misiones para realizar estudios aún más directos sobre las lunas de Júpiter: Europa Clipper de la NASA y JUICE (JUpiter ICy Moons Explorer) de la ESA.

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