Explicamos qué son los combustibles fósiles, cómo se forman y ejemplos. Usos, importancia e impacto ambiental que generan.

Combustibles fósiles
Los combustibles fósiles son la principal fuente de energía del mundo.

¿Qué son los combustibles fósiles?

Los combustibles fósiles (como el petróleo, el carbón y el gas natural) son los que provienen de la descomposición natural de la materia orgánica (plantas, microorganismos, bacterias y algas) después de un proceso de transformación que puede durar más de 600 millones de años.

Se les llama energía no renovable porque son recursos naturales limitados porque para entrenar, requieren un largo período de tiempo y condiciones específicas. No hay otra forma de producirlos y, a pesar de ello, son la principal fuente de energía a nivel mundial por su alto poder calorífico en comparación con otras fuentes como la energía eólica o solar.

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Formación de combustibles fósiles

Combustibles fósiles
Los combustibles fósiles se obtienen mediante procesos de excavación.

La materia orgánica acumulada durante millones de años bajo las capas de la corteza terrestre y en el fondo de lagos y mares sufre diversas alteraciones debido al aumento de la presión y la temperatura del suelo.

Por lo tanto, se transforma en diferentes tipos de roca sedimentaria o fósil que contiene calor concentrado. Así vienen sustancias tales como aceite, carbón o gas natural que, por procesos de excavación, se puede extraer de las profundidades del suelo. Luego, a través de tratamientos, pueden liberar esta energía concentrada para volverse combustible.

Ejemplos de combustibles fósiles

Existen cuatro tipos de combustibles fósiles:

  • carbón. Es una roca sedimentaria de color negro oscuro, rica en carbono y otros elementos químicos como hidrógeno, azufre, oxígeno y nitrógeno. Este mineral se puede extraer de dos maneras: a través de la minería a cielo abierto (cuando el carbón tiene menos de 60 metros de profundidad) o a través de la minería subterránea.
    Entre los siglos XIX y mediados del XX, trenes, barcos y maquinaria industrial operaron con la energía de este combustible. Aunque ha sido superado por el petróleo en términos de capacidad energética, el carbón se utiliza ahora para la producción de plásticos y aceites, entre otros usos.
  • aceite. Es un líquido aceitoso compuesto de carbono e hidrógeno (conjunción llamada hidrocarburos) extraído de un pozo, entre 600 y 5000 metros de profundidad. Para ello, se instalan torres de perforación que pueden ubicarse en la superficie terrestre o en plataformas marinas. A partir de aceite, plástico, tintas de impresión, caucho para la fabricación de neumáticos, gasolina, se puede producir entre sus principales usos.
  • gas natural. Es una mezcla de hidrocarburos en estado gaseoso (principalmente metano y en menores cantidades de nitrógeno, dióxido de carbono, butano, entre otros). Se extrae mediante torres de perforación y, utilizando tuberías diseñadas para el transporte de gas a gran escala, se dirige a las centrales eléctricas para su posterior transporte marítimo. El gas natural no tiene olor y es incoloro, es decir, no podemos percibirlo con los sentidos. Es por esto que un producto perfumado se une a él, para detectarlo en caso de fuga.
  • Gases licuados del petróleo. Se compone principalmente de butano y propano, gases que se comprimen en líquidos, y se obtiene como subproducto del proceso de refinación de petróleo o gas natural. Se utiliza principalmente como combustible alternativo para automóviles propulsados por gasolina. Aunque genera menos energía que la gasolina, sus ventajas incrementales son el precio económico y la reducción de las emisiones de dióxido de carbono.

Usos e importancia de los combustibles fósiles

Combustibles fósiles
Los derivados del petróleo y el gas natural se utilizan como combustible para automóviles.

Combustibles fósiles fueron descubiertos allí miles de años de antigüedad. Sin embargo, fue a partir de la Revolución Industrial (a mediados del siglo XVIII) que comenzaron a ser utilizados a gran escala en el transporte y la maquinaria.

Hoy en día, los combustibles fósiles son los principios de la fuente de energía de las sociedades debido a que liberan una gran carga de calor, se pueden transportar fácilmente y su costo de producción es más económico en comparación con otras fuentes alternativas. Se utilizan para producir energía eléctrica y especialmente mecánica (para maquinaria, automóviles, aviones, etc.).

Tienen múltiples usos, tales como:

  • residencial. Los derivados del petróleo y el gas natural se pueden utilizar en equipos como calefacción, cocina, botella, generador eléctrico, entre otros.
  • comercial. Se pueden utilizar de la misma manera que los residenciales, pero a mayor escala. Por ejemplo, en sistemas de calefacción central.
  • Agropecuario. Se utilizan para equipos que generan aire caliente en invernaderos, para bombas de riego, máquinas que trabajan el terreno, entre las principales.
  • industrial. El gas natural se utiliza en máquinas de producción, por ejemplo en hornos, secadoras o calderas.
  • transporte. Los derivados del petróleo y el gas natural se utilizan como combustible para automóviles, para facilitar una combustión más limpia de los motores o como refrigerante.

impacto ambiental

Combustibles fósiles
Los derrames de petróleo afectan a los animales marinos a través del contacto directo.

El proceso de extracción de combustibles fósiles es perjudicial para el medio ambiente. La perforación es las 24 horas del día, interrumpiendo casi por completo el orden del hábitat. Pueden producirse los problemas siguientes:

  • Daño ecológico. El aumento del tráfico de automóviles, el despliegue de máquinas de trabajo y la actividad de los trabajadores dañan la vida silvestre Se han registrado perturbaciones en la relación entre depredadores y presas, así como la interrupción de la comunicación entre las aves cantoras durante los períodos de anidación y cría.
  • Derrames. Los líquidos utilizados durante el proceso de excavación se eliminan en pozos paralelos para su posterior procesamiento. Sin embargo, a veces se derraman parcialmente y su impacto a largo plazo puede dañar la tierra y afectar la salud de los habitantes. Los derrames de petróleo en alta mar afectan a los animales marinos a través del contacto directo, la inhalación y la ingestión de líquidos.
  • Cambios en el paisaje. La construcción de caminos para trasladar la maquinaria necesaria a la zona de excavación da lugar a la eliminación parcial o total de la vegetación y aumenta la erosión del suelo. Este desgaste, que se hace de manera acelerada, causa daños que impactan en la agricultura local: causa inundaciones y lleva a la pérdida de las capas superiores del sueño rico en nutrientes, entre los principales problemas.
  • Contaminación del agua y del aire. Los pozos paralelos utilizados para desactivar los desechos son pozos abiertos que pueden contener aguas residuales, productos químicos, hidrocarburos de petróleo y otras sustancias que comprometen la seguridad del agua potable. A veces se producen explosiones de tuberías y pozos, aunque se han perforado adecuadamente. Esto conduce a la contaminación de los acuíferos y el aire por la liberación de metano y dióxido de carbono, que, en grandes cantidades, son perjudiciales para la atmósfera y el medio ambiente local.

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