Explicamos qué es el ciclo del agua y sus etapas: evaporación, condensación, precipitación, infiltración, escorrentía, fusión y más.

ciclo del agua
El ciclo del agua es vital para el mantenimiento y la estabilidad de nuestro planeta.

¿Qué es el ciclo del agua?

Se denomina ciclo del agua o ciclo hidrológico en el proceso de circulación de agua entre los diferentes compartimentos que forman la hidrosfera. Es uno de los circuitos biogeoquímicos más importantes del planeta Tierra, donde el agua sufre una serie de desplazamientos físicos y transformaciones, a través de los cuales pasa por los tres estados de la materia: líquido, sólido y gaseoso.

El agua es una de las sustancias más abundantes en el planeta, en realidad cubre la mayor parte de ella, por lo que es un «planeta azul» (ya que el espacio se ve azul brillante). En la Tierra, la fracción más grande de agua está en estado líquido: El 71% de la Superficie está cubierto con agua líquida, el 97% de los cuales es el agua salada que forma los océanos. La segunda fracción importante es la que se encuentra en estado sólido, es decir, acumulada como hielo: los glaciares y casquetes polares situados principalmente en Groenlandia y la Antártida ocupan el 10% de la superficie del planeta y representan el 69% del agua dulce disponible. Finalmente, una fracción aún menor de agua está en estado gaseoso, en forma de vapor de agua, formando parte de la atmósfera: la humedad atmosférica representa solo el 0,001% del agua total de la tierra.

Diversos factores ambientales, como la energía eólica y solar (siendo esta última la principal impulsora) están implicadas en el ciclo hidrológico. Como cualquier ciclo, realmente no comienza en un punto dado, pero es una continuidad de procesos que se repiten sucesivamente. Para poder explicarlo, ponemos un «punto de partida».

El ciclo del agua comienza con la evaporación del agua de la superficie. Luego, a medida que se eleva, el vapor de agua contenido en el aire comienza a enfriarse y se condensa en pequeñas gotas de agua, que se reúnen para formar las nubes. Las nubes se mueven y se matan entre sí, hasta que se producen precipitaciones en algún momento, producidas por el propio peso del agua. Cuando la temperatura de la atmósfera es muy baja, la precipitación puede caer en forma de hielo o nieve.

Del agua que llega a la superficie de la Tierra, una alimenta los océanos y otros cuerpos de agua y otra es explotada directamente por los seres vivos. Una tercera fracción del agua precipitante se filtra en el suelo y se acumula formando acuíferos o capas de agua subterránea, que eventualmente pueden reaparecer como manantiales o ser parte de diferentes cuerpos de agua (como arroyos o ríos). Tarde o temprano, el agua se evapora de nuevo y el ciclo comienza de nuevo.

El ciclo del agua es vital para el mantenimiento y la estabilidad de nuestro planeta, no sólo para la vida, sino también para la regularidad del clima, la temperatura global y otras condiciones que determinan la realidad planetaria. Si este ciclo se detuviera por alguna razón, los efectos serían catastróficos: las regiones cálidas tardarían mucho más en enfriarse, el agua se estancaría en los océanos y lagos, y todas las formas de vida sufrirían las consecuencias.

Puede servirte: Iceberg

Etapas del ciclo del agua

Deshielo - Fusión
El derretimiento del hielo es un ejemplo de derretimiento.

El ciclo del agua consiste en las etapas sucesivas y simultáneas siguientes, que se repiten constantemente y se comparan el uno con el otro:

  • evaporación. El agua líquida de los océanos y otros cuerpos de agua se evapora y pasa del estado líquido al gas, gracias a la acción de la luz solar y el calentamiento diario de la Tierra. Los seres vivos también contribuyen al proceso de evaporación, a través de la sudoración en el caso de las plantas y la sudoración en los animales. Los océanos proporcionan el 90% del vapor de agua en la atmósfera, mientras que los seres vivos, especialmente las plantas, contribuyen tanto. Lagos y ríos aportan un menor porcentaje y aún menos a los glaciares y al hielo marino que, al estar en climas muy fríos al convertirse en agua, subliman en lugar de evaporarse (pasan directamente de sólidos a gas).
  • condensación. El agua en la atmósfera se mueve a enormes distancias, dispersándose en los vientos en diferentes direcciones. Cuando el vapor de agua alcanza altitudes más altas, la temperatura más baja le permite condensarse, es decir, recuperar su forma líquida y formar gotas de agua que se acumulan en las nubes más oscuras y oscuras a medida que contienen más y más gotas de agua.
  • precipitación. Cuando las gotas de agua contenidas en las nubes ya son lo suficientemente grandes y pesadas, rompen su estado de equilibrio y se produce lluvia o precipitación. El agua suele caer en forma líquida, pero en algunas regiones y condiciones meteorológicas donde las temperaturas son más bajas, puede hacerlo en una forma más o menos sólida, como nieve, heladas o granizo.
  • infiltración. El agua que llega al suelo de la tierra penetra a través de él y se convierte en agua subterránea. La cantidad de agua que se filtra a la superficie depende de diversos factores como la permeabilidad del suelo, la pendiente y la cubierta vegetal de la zona. El agua infiltrada puede entonces regresar a la atmósfera por evaporación o ser incorporada a diferentes cuerpos de agua superficiales.
  • escorrentía. El agua líquida se moviliza cuesta abajo a través de la superficie del suelo por varios métodos. La escorrentía es capaz de generar erosión y transportar sedimentos.
  • Circulación subterránea. Al igual que la escorrentía, el agua se mueve a favor de la gravedad, hasta el lugar donde el suelo está inclinado. En este caso, el agua se filtra a través de los poros de la tierra, y luego se mueve hacia el subsuelo, a veces incluso a través de rocas permeables.
  • fusión. Esta es la transformación del agua de su estado sólido (hielo o nieve) en líquido, cuando se produce el derretimiento. Así, el derretimiento del hielo en las estaciones cálidas, como es el caso en los polos y en las regiones continentales heladas, devuelve el agua a su punto de partida del ciclo.
  • solidificación. Consiste en el paso del agua del estado líquido al estado sólido y se produce cuando la temperatura está por debajo de 0 ºC. El proceso de solidificación puede ocurrir en las nubes, lo que resulta en la formación de nieve o granizo y también en las superficies de lagos y ríos, cuando las temperaturas son lo suficientemente bajas.

Diagrama del ciclo del agua

ciclo del agua
foto: https://es.khanacademy.org/

Continuar con: Estados del agua